20 abril 2007

"Polvo inteligente" para explorar otros planetas

Sistema solarPequeños dispositivos “inteligentes", que pueden diseminarse en el aire como partículas de polvo, podrían emplearse en investigaciones espaciales para explorar otros planetas, según afirman ingenieros británicos.
Los dispositivos podrían consistir de un microcircuito de computadora con un recubrimiento plástico, que puede cambiar de forma cuando se le aplica una carga eléctrica, lo que permite controlar su dirección, incluso en medio de vientos fuertes.
Los detalles han sido presentados en el Encuentro Nacional de Astronomía del Reino Unido en la localidad de Preston. El doctor John Barker, de la universidad de Glasgow, Escocia, dice que las partículas podrían usar redes inalámbricas para formar una especie de enjambre de chips. Si bien la idea de usar dispositivos milimétricos y ultralivianos para explorar lugares lejanos no es nueva, Barker y sus colegas empiezan a explorar en detalle cómo puede lograrse el plan. El profesor del Centro de Investigación de Nanoelectrónica de Glasgow, dice que ya existían microcircuitos con el tamaño y la sofisticación requeridas para estar a la altura del desafío de la exploración espacial. El “polvo inteligente” podría empacarse en ojivas transportadas por sondas planetarias para ser liberado en las atmósferas, en donde serían arrastrados por el viento. Para un planeta como Marte, las partículas de polvo inteligente tendrían que ser del tamaño de un grano de arena. Los científicos ya han hechos demostraciones de polvo inteligente que agrupa sensores, fuentes de energía, comunicaciones digitales y circuitos de procesamiento en un volumen de unos pocos centímetros cúbicos. Si se usaran para la exploración espacial, las partículas de polvo inteligente tendrían que llevar sensores. Pero los sensores químicos actuales son muy grandes para ser llevados por partículas del tamaño de granos de arena. Los científicos esperan que el ritmo de la miniaturización haga que sensores más pequeños estén disponibles en las próximas décadas. "Aún estamos en una etapa temprana, trabajando con simulaciones y componentes", dice Barker. También se han propuesto muchos otros usos para el polvo inteligente. Una idea es usar las partículas para recoger información en campos de batalla. Otra involucra mezclar las partículas para hacer un seguimiento a la salud de los edificios y los puentes.

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